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Adoptar un enfoque integral de los sistemas alimentarios para mejorar la nutrición

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Acerca del autor:  Marc Van Ameringen, director ejecutivo de la Alianza Mundial para la Mejora de la Nutrición (GAIN) y miembro del Comité Ejecutivo del Movimiento SUN. Este artículo fue publicado originalmente por Farming First

nutrition 2015(onu)086Durante la última década se han registrado grandes avances en la mejora de la seguridad alimentaria y nutricional. No obstante, la carga de la desnutrición todavía afecta a 795 millones de personas y más de 1,9 mil millones de adultos sufren de sobrepeso u obesidad.

Sin embargo, con la adopción de los Objetivos de Desarrollo Sostenible en septiembre de 2015, existe un reconocimiento cada vez mayor de que una buena nutrición es la base para alcanzar casi todos los objetivos de desarrollo. En especial, los Objetivos de Desarrollo Sostenible 2 ofrecen la oportunidad de alinear los esfuerzos de todos los actores involucrados para acabar con el hambre y la malnutrición antes de 2030.

Para alcanzar estos objetivos ambiciosos, no podemos seguir trabajando en compartimentos estancos: debemos considerar toda la cadena de valor agrícola para construir sistemas alimentarios más sostenibles y nutritivos. Desde las semillas y la tierra, pasando por la cosecha y la poscosecha, y culminando en el momento en que los alimentos llegan al consumidor, tenemos la oportunidad de reformar nuestro sistema alimentario precario y poco saludable para poner la nutrición en el corazón del mismo.

Empezar con las semillas

Partiendo desde el comienzo de la cadena de valor, las semillas ofrecen varias formas de mejorar la calidad nutricional de las dietas. Una de las formas más efectivas es producir nuevos nutrientes directamente en las semillas. Este proceso, conocido como biofortificación, fue desarrollado por primera vez en los años 90 por el economista Howarth Bouis, quien luego fundó HarvestPlus, para abordar el problema del hambre oculta y brindarles a las personas las vitaminas y los minerales esenciales que necesitan en sus dietas. La producción de micronutrientes directamente en los alimentos básicos fue una solución sostenible y económica, especialmente para lo más carenciados. Pese a algunos desafíos, mayormente relacionados con la entrega de los productos y la necesidad de generar demanda entre los consumidores de estos alimentos básicos enriquecidos, la biofortificación se ha adoptado en varios países africanos, incluso en Nigeria, la República Democrática del Congo y Zambia.

Mejorar la calidad del suelo

Los suelos sanos son la base para la producción de alimentos saludables. Por lo tanto, la calidad del suelo puede tener un efecto negativo en los cultivos que crecen en él. Por ejemplo, los suelos pueden contaminarse por aflatoxinas, toxinas peligrosas, producidas por el hongoAspergillus flavus, que infecta los cultivos de maní, maíz, entre otros. La Asociación para el Control de Aflatoxinas de África (PACA), una iniciativa de la Unión Africana, tiene como objetivo liberar a África de los efectos nocivos de las aflatoxinas promoviendo la coordinación entre las diferentes iniciativas, actuando como un catalizador para las asociaciones y proporcionando recursos financieros. Con la financiación de la Fundación Bill y Melinda Gates, PACA está trabajando para aumentar la producción de Aflasafe, un producto de biocontrol que «expulsa» del sembradío las cepas tóxicas nocivas del hongo Aspergillus flavus a través de la introducción intencionada de cepas inocuas y no tóxicas del mismo hongo, este proceso se conoce como «exclusión competitiva». Aflasafe ha demostrado ser altamente eficaz: las pruebas de campo en Nigeria entre 2009 y 2012 mostraron que el uso de este producto redujo consistentemente en un 80-90 % la contaminación por aflatoxina en los cultivos de maíz y maní.

Combatir los desechos poscosecha

Avanzando por la cadena de valor agrícola, la pérdida poscosecha presenta formidables desafíos para la seguridad alimentaria y el clima. En África negra y en el Sudeste Asiático, más del 50 % de las frutas y los vegetales frescos producidos se pierden o se desechan, y casi la mitad de estas pérdidas ocurre durante los procesos de poscosecha. Las pérdidas, que ocurren en medio de la cadena de abastecimiento, se deben en gran medida a la falta de almacenamientos funcionales y de cámaras de refrigeración. Una posible solución para reducir las pérdidas poscosecha es utilizar envoltorios y embalajes adecuados para transportar los alimentos perecederos del campo al comercio. Probablemente las innovaciones en la cadena de frío, o cadena de suministro de temperatura controlada, tengan un impacto único y significativo en la disponibilidad de dietas nutritivas.  Sin embargo, las cadenas de frío funcionan con electricidad o gasoil, que son costosos o no están disponibles de igual forma en muchos de estos países. Por lo tanto, será fundamental ampliar e invertir en tecnologías innovadoras y ecológicas de cadena de frío para crear sistemas alimentarios y agrícolas nutritivos y sostenibles. La Alianza Mundial para la Mejora de la Nutrición, junto con la Alianza Global de Cadena de Frío (GCCA), están trabajando para lograr este objetivo poniendo en contacto a las empresas líderes en refrigeración de alimentos nutritivos a nivel global con las compañías asociadas en los países en desarrollo para ofrecerles asistencia técnica y aportes para que puedan reforzar las cadenas de frío y el proceso de refrigeración de cultivos nutritivos, mejorar el embalaje de los alimentos y trasladar las plantas de procesamiento y almacenamiento a locaciones más cercanas al área de producción.

View from a village market, one of the most effective place to improve diets and promote dietary diversity. (GAIN)

Introducción de alimentos saludables en el mercado

Al final de la cadena de valor encontramos a los consumidores. En un mundo cada vez más urbanizado, las personas carenciadas en las zonas urbanas y las familias toman decisiones basándose en lo que hay disponible en el mercado a precios accesibles, e incluso los productores rurales carenciados son compradores netos de alimentos. Cruelmente, estos productores también son algunos de los más desnutridos del mundo. Según el Banco Mundial, los consumidores en la base de la pirámide, en zonas rurales y urbanas, gastan $3,5 billones en alimentos por año y se espera que esta cifra aumente. En este contexto, aprovechar el rol de los mercados e impulsar a las pequeñas y medianas empresas es fundamental para mejorar la nutrición. GAIN, con el apoyo de USAID y de la Iniciativa «Alimentar al mundo», creó el Mercado de alimentos nutritivos, un programa diseñado para fomentar la innovación y apoyar a las empresas prometedoras que producen alimentos sanos, seguros y asequibles para consumidores de bajos ingresos. Brindar apoyo a los empresarios, muchos de los cuales son mujeres, es fundamental para garantizar el éxito de sus empresas y mejorar la diversidad dietaria. Inicialmente lanzado en cuatro países de África Oriental, el mercado creado por GAIN actualmente respalda a 37 empresas con pequeñas subvenciones y asistencia técnica. En dos años, las empresas del Mercado han logrado con éxito poner a disposición más de 7 millones de raciones de nuevos alimentos nutritivos en el mercado.

En vista de nuevos desafíos como el cambio climático y la rápida urbanización, necesitamos sistemas alimentarios capaces de mejorar la nutrición que, al mismo tiempo, garanticen el uso sostenible de los recursos del planeta. Es fundamental mostrar evidencias de lo que funciona e impulsar nuevas asociaciones que atraigan inversiones públicas y privadas para estas soluciones. Y lo que es más importante, no nos concentremos solamente en la agricultura: adoptemos un enfoque completamente integrado de los sistemas alimentarios, que incluya la salud y la nutrición, para ofrecerle a una población mundial cada vez más numerosa los alimentos nutritivos y asequibles que necesita.

Para obtener más información sobre este tema, lea el informe de situación de GAIN Cultivating Nutritious Food Systems(«Desarrollando sistemas alimentarios nutritivos») 

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