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La nutrición es más que llenarse el estómago: Arjan de Wagt, jefe de Nutrición, UNICEF India

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Rashmi Mabiyan entrevista a Arjan de Wagt, jefe de Nutrición del Fondo de las Naciones Unidas para la Infancia (UNICEF) en la India, quien pone un gran énfasis en la importancia de la nutrición y el papel de los sectores público y privado en la lucha contra la malnutrición.

* Entrevista publicada originalmente en la sección India Times


La malnutrición es un trastorno que se puede prevenir en su totalidad, no obstante se calcula que 26 millones de niños menores de cinco años sufren emaciación en Asia Meridional, donde recae más de la mitad de la carga mundial de este flagelo. En la India, la prevalencia de la emaciación adquiere mayor notoriedad al momento del nacimiento (37 %), lo que refleja la existencia de una gran cantidad de niños desnutridos y madres anémicas. A fin de reducir esta carga, Poshan Abhiyaan e IMPAct4Nutrition han estado trabajando para generar conciencia y mejorar la situación nutricional de los niños y las madres lactantes.

¿De qué manera Poshan Abhiyaan trabaja para ganarle la batalla a la malnutrición en la India?
Me alegra que Poshan Abhiyaan sea una agenda importante y que el primer ministro la haya impulsado. Desde el punto de vista técnico, es decir, de las estrategias, las políticas y las directrices, la India tiene un buen desempeño. Hay muy pocos países en el mundo que han implementado un paquete tan integral de actores involucrados, estratégicas y políticas, que engloba a múltiples departamentos y ministerios y, que, en general, es bastante adecuado.

Muchos países no disponen de ninguna estrategia comunitaria inclusiva, pese a que a veces existen los principios básicos, pero el desafío radica en que los beneficios lleguen a las comunidades más aisladas. Solo será posible que Poshan Abhiyaan dé resultados si la cobertura es del 100 % y la continuidad es del 100 %.

Las intervenciones y el asesoramiento que brindan los trabajadores de primera línea deben ser de buena calidad. Por su parte, los gobiernos nacionales y estatales deben ejecutar programas y estrategias que sigan al pie de la letra los principios de “cobertura, continuidad, intensidad y calidad”.

Se ha reconocido que el Gobierno puede prestar servicios, pero en definitiva, la comida y los alimentos se consumen en los hogares. En este sentido, necesitamos que las comunidades conozcan la importancia de la malnutrición y las medidas que pueden tomar para evitarla.

¿Cuáles son los desafíos que deben reconocerse para luchar contra la malnutrición?
Los mayores problemas de la malnutrición son dos: uno es la situación nutricional de las mujeres embarazadas —observamos que una gran cantidad de niños nacen en un estado nutricional deficiente porque la madre estaba desnutrida— y el otro es el impresionante incremento de la malnutrición de los 4 meses en adelante. Es fundamental que hasta los 6 meses solo se practique la lactancia materna exclusiva y luego de ese período se le empiece a dar otros alimentos al lactante, pero muchas madres no cumplen con esta recomendación.

Si bien hay fechas importantes, como la primera semana de agosto en la que se conmemora la Semana Mundial de la Lactancia Materna, es necesario que haya 52 semanas de la lactancia materna para la promoción de esta práctica. A fin de lograr un cambio de comportamiento, se precisa una campaña de comunicación muy masiva.

En enero del año pasado, tomé la carretera de Nueva Delhi a Madhya Pradesh donde me percaté de los cientos de anuncios de comidas rápidas. En un momento, detecté un espacio público para la lactancia, que fue el único lugar que se centraba en la buena nutrición.

Si podemos despertar mayor conciencia respecto de la importancia de consumir frutas y verduras, se puede generar una demanda de estos productos, pero si no se dispone de estos alimentos, ni siquiera es posible crear la demanda. El estómago de un lactante es muy pequeño, y es posible simplemente llenar ese estómago, pero con alimentos que carezcan de nutrientes.

Se trata de la intensidad de las intervenciones, se les debe recordar a las personas acerca de la importancia de la nutrición, y deben saber que la nutrición es más que llenarse el estómago.

¿Podría explicar de qué manera la carencia de nutrientes provoca daños irreversibles?
No hay demasiada conciencia respecto de la importancia de la nutrición, pero a fin de que una persona pueda alcanzar su máximo potencial, se necesitan los nutrientes adecuados. Durante el embarazo y los primeros 2 años del lactante —que se denominan los primeros 1000 días de vida— se desarrolla gran parte del cerebro. Se dispone de la evidencia que nos permite afirmar que si no se ingieren los nutrientes correctos o se padece malnutrición, hasta el coeficiente intelectual es irreversiblemente inferior. De modo, que no se trata solo de un retraso en el crecimiento, sino de un retraso del sistema inmunitario y del desarrollo del cerebro.

De acuerdo con la encuesta nacional integral de nutrición (2016-2018) de la India, los niños del quintil más pobre tenían mayor probabilidad de presentar retraso en el crecimiento (49 %), en comparación con el 19 % en el quintil más rico.

Es por ello que debemos recurrir a la educación para que las familias y las comunidades conozcan la importancia de los alimentos nutritivos y para que se produzca un cambio de comportamiento.

¿Cuáles son las medidas que se necesitan tomar para hacer frente a la malnutrición en la India?
En el marco de Poshan Abhiyan, los Gobiernos realizan inversiones significativas en el fortalecimiento del sistema. Conforme a la encuesta nacional integral de nutrición, la malnutrición en los niños menores de cinco años se presentaba en forma de retraso en el crecimiento (35 %), emaciación (17 %), peso insuficiente (33 %) y sobrepeso (2 %).

Si se pudiera mejorar la alimentación de las mujeres embarazadas y la alimentación de los niños de entre 4 y 12 meses, se podría lograr un cambio profundo. Necesitamos llegar a estos grupos con medidas de alimentación complementaria, enseñarles a preparar los alimentos, y a combinar los diferentes alimentos que tienen a disposición.

Para poder brindar servicios a los niños, debemos fortalecer las capacidades y lograr el monitoreo adecuado, que son tareas que intentamos hacer a la vez. Se precisa una amalgama de enfoques para el cambio de comportamiento.

Si se combinan las tareas de los medios de comunicación con eventos comunitarios y se las conjuga con visitas domiciliarias, la labor de los agentes sanitarios, los trabajadores de los centros rurales de atención infantil (Anganwadi) y las enfermeras parteras auxiliares, se podría promover la producción de las frutas y verduras nutritivas en huertos hogareños.

Los medios de comunicación no cambian el comportamiento, sino que sirven de recordatorio y generan conciencia. El Gobierno puede brindar los servicios, pero no puede detener la malnutrición, las comunidades deben encargarse de ello. Deben hacer uso de los servicios y mejorar su alimentación, ya que no hay otra alternativa.

Dado que la nutrición es la mejor inversión en salud pública, ¿de qué manera IMPAct4Nutrition trabaja para lograr este objetivo?
IMPAct4Nutrition es una plataforma que apunta a movilizar la acción privada en favor de la nutrición. La idea es que IMPAct4Nutrition se convierta en un movimiento del sector privado que apoye a POSHAN. Esta idea surgió del UNICEF, Tata Trusts, Confederation of Indian Industry, Sight and Life, CSR Box, IPE Global y NASSCOM Foundation. En este momento, intentamos movilizar a las empresas en tres áreas estratégicas, a saber:

  • activos y actividad central de nutrición;
  • dinero en efectivo/responsabilidad social empresarial de nutrición;
  • implicación de los empleados en la nutrición.

La plataforma IMPAct4Nutrition junto con los socios comprometidos (las empresas) participan en el desarrollo de bases de conocimiento consistentes, a modo de fomentar la educación en materia de nutrición; las empresas pueden emplear esta información en sus iniciativas de responsabilidad social empresarial y los programas de implicación de los empleados.

Cuando las empresas adhieren a los principios de IMPAct4Nutrition, se comprometen a lograr que POSHAN Abhiyan sea un Jan Andolan, es decir, un movimiento social que hace frente a los problemas nutricionales que existen en el entorno de sus empresas. A partir de este compromiso, el sector privado podrá llegar a los empleados, sus familias y clientes para generar conciencia y aumentar su conocimiento respecto de la importancia de la nutrición y la alimentación saludable. Si logramos que las empresas asuman esta responsabilidad, se podría generar un enorme impacto en la situación nutricional del país.

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